Известно, что смена циклов сна и бодрствования регулируется “внутренними часами” – циркадными ритмами. Однако существуют и другие ритмы – ультрадианные. Это короткие циклы, которые длятся около 4 часов. Они заметны, например, у младенцев до того, как те начинают спать всю ночь. Кроме того, ультрадианные ритмы объясняют, почему мы едим, в среднем, по три раза в день, а приемы пищи распределены относительно равномерно, рассказывает Psych Central.

Ультрадианные ритмы активируются нейромедиатором дофамином. Когда уровень дофамина выходит из равновесия (это происходит у людей с биполярным расстройством или шизофренией), четырехчасовые ритмы могут растянуться до 48 часов. Исследователи из Университета Макгилла и Института психического здоровья Дугласа изучали генетически модифицированных мышей. Оказалось, нарушения сна, которые в прошлом были связаны со сбоем циркадных ритмов, на самом деле, вызваны нарушением ультрадианных ритмов.

По словам специалистов, это объясняет природу двухдневных циклов мании и депрессии, которые наблюдаются у некоторых людей, страдающих от биполярного расстройства. Такие циклы являются результатом изменений уровня дофамина из-за сбоя ультрадианных ритмов. Ученые полагают: подобные колебания дофамина могут иметь отношение и к эпизодам шизофрении. Исследователи надеются, что их открытие поможет в лечении биполярного расстройства.